El Mapache común

El mapache común (Procyon lotor) es probablemente más conocido por su máscara negra de aspecto travieso. Los mapaches suelen ser de color gris grisáceo con una cola marcada por cinco a 10 anillos negros y marrones alternados. La coloración del cuerpo puede variar de albino (blanco) a melancólico (negro) o marrón. Una muda anual, o muda, de la piel comienza en la primavera y dura aproximadamente tres meses.

La cabeza es ancha, con un hocico puntiagudo y orejas cortas y redondeadas de 4 a 6 cm. Los ojos son negros. La longitud total del cuerpo y de la cola de los adultos es de 80 cm en promedio; los machos son generalmente un 25 por ciento más grandes que las hembras. Los mapaches en las latitudes del norte tienden a ser más pesados (6 a 8 kg) que sus contrapartes del sur (4 kg). Sin embargo, los pesos de caída para los adultos han alcanzado los 28 kg en algunas áreas.

Hábitat y Hábitos

Los mapaches pueden vivir en una amplia gama de hábitats. Los únicos requisitos aparentes son una fuente de agua, comida y un área protegida para la madriguera. Los mejores hábitats son los pantanos de madera dura, los bosques de llanuras inundables, las marismas de agua dulce y salada y las tierras de cultivo, tanto cultivadas como abandonadas. En las praderas, los mapaches son más abundantes en las zonas boscosas y de humedales. Este animal altamente adaptable es también muy común en muchas ciudades de Norteamérica.

mapacheLos movimientos y el área de distribución de los mapaches varían mucho dependiendo del hábitat, la densidad de población y el suministro de alimentos. El área de distribución es el área utilizada por un animal como alimento, agua y refugio en sus movimientos cotidianos normales. En las zonas rurales agrícolas del este de América del Norte, los rangos de viviendas entre 1 y 4 km2 son comunes, mientras que en el hábitat de las praderas, los mapaches han utilizado áreas tan grandes como 50 km2. En el otro extremo, el área utilizada por los mapaches urbanos ha sido documentada en menos de 0,1 km2. Generalmente, las áreas de distribución de los mapaches individuales se superponen, y hay poca evidencia de territorialidad, especialmente en las áreas urbanas.

Al igual que con las áreas de distribución, las densidades de mapaches varían significativamente dependiendo del tipo de hábitat. Se estima que entre cinco y diez mapaches por kilómetro cuadrado son comunes en las zonas agrícolas rurales. En las zonas urbanas, se ha registrado un número excepcional de mapaches, de hasta 100 por kilómetro cuadrado. Sin embargo, densidades tan bajas como una por kilómetro cuadrado pueden ocurrir en el hábitat de la pradera.

En el norte de los Estados Unidos y el sur de Canadá, el ciclo de vida anual de los mapaches consiste en un período de reproducción durante el final del invierno y principios de la primavera, un período de crecimiento y engorde durante el verano y el otoño, y un período de madriguera en invierno. En las latitudes más meridionales, la madriguera invernal se produce sólo durante los períodos de mal tiempo.

mapache hibernaciónLa madriguera de invierno permite al mapache conservar energía en forma de reservas de grasa cuando no hay comida disponible. Esto no es una hibernación, sino un período de inactividad. La temperatura corporal no desciende y la actividad del animal parece estar regulada por la temperatura del aire. Los sitios preferidos para la madriguera incluyen árboles huecos, tocones, troncos, cuevas, madrigueras vacías de marmotas o zorros, y edificios tales como graneros.

En las áreas urbanas, los sitios de denning incluyen chimeneas residenciales, alcantarillas, garajes, áticos, árboles y alcantarillas. Los machos adultos suelen vivir solos, pero la unidad familiar suele vivir junta durante el primer invierno. Se han reportado madrigueras comunales que contienen hasta 23 mapaches; sin embargo, cuatro o cinco son más comunes. Aunque por lo general se utiliza una madriguera durante el invierno, varias madrigueras diferentes proporcionan santuario durante otras estaciones.

Gama

Seis especies de mapaches se encuentran en América del Norte, Central y del Sur, así como en algunas de las islas del Caribe. Sin embargo, Procyon lotor sólo se encuentra en el sur de Canadá, partes de los Estados Unidos y América Central.

La especie habita en todas las provincias de Canadá excepto Terranova y Labrador y está expandiendo gradualmente su área de distribución hacia el norte a medida que la tierra se despeja para fines agrícolas. Durante la década de 1930 el mapache fue introducido con éxito en Alemania y la Unión Soviética. Hoy en día, su gama se ha ampliado para incluir Luxemburgo, Alemania Occidental, los Países Bajos y Francia.

Alimentación

Los mapaches son omnívoros y consumen prácticamente cualquier alimento, planta o animal. Prefieren el maíz, los cangrejos de río, las frutas y las nueces, pero hay un cambio estacional en la dieta que depende de la disponibilidad de alimentos. Durante la primavera, la materia animal, incluidos los invertebrados, o pequeños animales sin espinas dorsales, y los insectos, constituyen la mayor parte de la dieta.

mapache AlimentaciónAunque prefieren los cangrejos de río, los mapaches también consumen ratas almizcleras, ardillas, conejos, huevos de aves acuáticas y almejas de agua dulce. En el verano, el material vegetal, incluyendo frutas y nueces, se vuelve más importante. Las cerezas silvestres, las grosellas espinosas, las bayas de saúco, las uvas silvestres, las fresas y los productos de jardín como las papas y el maíz dulce son deliciosos. También comen ranas, peces pequeños, tortugas, escarabajos, saltamontes, lombrices, grillos y caracoles durante el verano.

El maíz es la base de la dieta de otoño en la mayoría de las áreas donde está disponible; sin embargo, también se consumen bellotas, habichuelas, avellanas y uvas. Los mapaches atacan los nidos de insectos, incluyendo avispones, abejorros, termitas y hormigas, principalmente para las larvas, o etapa inmadura. El grueso abrigo de otoño e invierno del mapache lo protege de las picaduras de avispones adultos o abejas furiosos.

La dieta de otoño es extremadamente importante para los mapaches en las latitudes del norte porque deben acumular suficientes reservas de grasa para mantenerlos durante la madriguera de invierno. El mapache acumula grasa en todo su cuerpo, incluso alrededor del hueso de la cola. Puede tener un grosor de 2,5 cm en la espalda. De hecho, a finales del otoño, cerca de la mitad del peso corporal total del animal puede ser grasa. En las áreas del norte, el mapache vive de su grasa corporal almacenada durante el invierno, pero más al sur, donde abundan las nueces y el maíz, continúa cazando durante todo el año. En las áreas suburbanas, los mapaches a menudo hacen redadas en los contenedores de basura o cazan lombrices de tierra, escarabajos y gusanos en el césped residencial. Los mapaches también pueden ser una amenaza para los agricultores porque pueden comer aves de corral y huevos domésticos.

Cría

La temporada de reproducción generalmente comienza a finales de enero o principios de febrero en la parte norte del área de distribución del mapache. El apareamiento tiende a tener lugar en marzo en la mayoría de las áreas. El nacimiento de la descendencia alcanza su punto máximo durante el mes de mayo, aunque se han registrado nacimientos tan pronto como en marzo o tan tarde como en septiembre. Se ha reportado la reproducción de mapaches durante todo el año en las zonas meridionales.

mapache cria Los mapaches machos son polígamos, o se aparearán con varias hembras sucesivamente. Las hembras, sin embargo, son monógamas, y se aparearán con un solo macho y no tolerarán a otros machos después de que haya ocurrido el apareamiento. Las hembras jóvenes a menudo se reproducen durante su primer año de vida. Los machos jóvenes, aunque capaces, no suelen tener la oportunidad de aparearse hasta el segundo año debido a la competencia de los machos adultos. El tamaño de la camada tiende a ser mayor en la parte norte de la cordillera. Entre tres y siete crías por camada son comunes en las latitudes septentrionales; sin embargo, las camadas de dos o tres crías suelen ser la norma en las zonas meridionales. El período de gestación, o embarazo, tiene un promedio de 63 días.

Los mapaches nacen sin dientes y con los ojos cerrados, y pesan aproximadamente 75 g. Los ojos se abren a las dos semanas de edad, y los dientes erupcionan a los 19 días aproximadamente. Alrededor de los 10 días de edad, los jóvenes ya lucen la conocida máscara facial y los patrones de color típicos de la especie. Las crías permanecen en la guarida de maternidad durante unas ocho semanas y luego se van a buscar comida con la hembra, aunque todavía se alimentan de vez en cuando durante casi dos meses. El macho adulto no desempeña ningún papel en la crianza de los jóvenes.

El grupo familiar, formado por la hembra adulta y la joven, es muy sociable, cazando juntos durante la noche y madrugando juntos durante el día. La madre enseña a sus hijos a escalar, cazar y nadar durante su primer verano. La unidad familiar generalmente permanece unida hasta que la hembra adulta tiene su siguiente camada, generalmente la primavera siguiente. Los machos juveniles a menudo se dispersan desde el área de distribución de la hembra adulta, aunque las hembras juveniles pueden permanecer en las proximidades del área de distribución de la madre.

La esperanza de vida de los mapaches en estado silvestre se estima entre tres y cinco años; la mayoría de las poblaciones son reemplazadas completamente en siete años. Sin embargo, se han observado registros de longevidad de 12 y 16 años en cautiverio y en la naturaleza, respectivamente.

Conservación

Los humanos son el mayor depredador del mapache. Aprecian su piel y capturan entre 2 y 4 millones de pieles al año en Norteamérica. Además, los automóviles matan a miles de mapaches cada año. Otra fuente importante de mortalidad es la enfermedad. Desde 1983, varios miles de mapaches han sucumbido anualmente a la rabia en el Atlántico medio y el sur de los Estados Unidos. La enfermedad se está propagando actualmente hacia el norte, hacia Canadá. Además, miles de mapaches mueren anualmente a causa del moquillo canino, particularmente en el este de Canadá y los Estados Unidos. Parásitos como piojos, pulgas y garrapatas a menudo se encuentran en los mapaches, pero no parecen ser una fuente significativa de mortalidad.

Otros depredadores de mapaches incluyen pumas, gatos monteses, coyotes, zorros, perros, lobos, búhos cornudos y pescadores. Sin embargo, son sólo una fuente menor de mortalidad. La desnutrición y las condiciones climáticas adversas del invierno juegan un papel más importante en la limitación de las poblaciones de mapaches, especialmente de los animales jóvenes.

Aunque algunos registros muestran que los mapaches pueden ser longevos en la naturaleza, muchos animales sucumben durante el primer año de vida a enfermedades, inanición, depredadores salvajes y tramperos. En algunas zonas, las tasas anuales de mortalidad de las poblaciones de mapaches se han estimado entre el 50 y el 60 por ciento.

mapache ConservaciónLa variante de la rabia del mapache, también conocida como «rabia del mapache», es una enfermedad mortal y se considera una infección viral. Se transmite principalmente a través de la saliva a través de las heridas por mordeduras, pero también puede propagarse si la saliva entra en contacto con una herida abierta, ojos, boca o membrana mucosa.

Fue reportado por primera vez en Canadá en el este de Ontario en julio de 1999. Se informó a continuación en New Brunswick durante el año 2000, y en Quebec durante el año 2006. En 2007, se registraron 59 casos de rabia en Canadá, lo que lo convierte en el tercer animal más infectado de ese año. Ontario y Nueva Brunswick han controlado la enfermedad con una variedad de tácticas, incluyendo programas de vacunación. Sin embargo, actualmente, la enfermedad es epizoótica en Quebec, con 58 casos confirmados en 2007.

Los mapaches también pueden portar un parásito del gusano redondo llamado Baylisascaris procyonis. Es muy patógena en humanos. Los huevos son derramados en heces de mapache y son casi indestructibles. Se cree que aproximadamente 12 personas murieron como resultado de este parásito, principalmente niños.

Algunas personas ven al mapache como una plaga astuta y persistente. Los mapaches a menudo causan daños significativos a los cultivos agrícolas como el maíz y daños menores en los huertos, viñedos, plantaciones de melones y patios de aves de corral. Se consideran indeseables en las zonas de manejo de aves acuáticas o de caza de montaña, ya que destruyen nidos y se alimentan de crías. En las zonas urbanas, se ha culpado a los mapaches de daños considerables en los techos, garajes, jardines y céspedes de las viviendas. A menudo la única solución es eliminar a los animales infractores mediante trampas o caza.

Los animales problemáticos son a menudo atrapados y trasladados a otras localidades. Esta práctica, sin embargo, puede contribuir a la transmisión de enfermedades. Estudios recientes han demostrado que los mapaches reubicados viajan largas distancias en períodos cortos y por lo tanto son un vehículo ideal para transmitir enfermedades contagiosas como la rabia.

El mejoramiento del hábitat de los mapaches debe incluir la provisión de sitios de madriguera como árboles huecos y troncos y la siembra de cultivos como el maíz como fuente de alimento. Sin embargo, en las zonas urbanas se necesita poca gestión del hábitat porque el mapache se adapta fácilmente a las estructuras hechas por el hombre para refugio o santuario. Las poblaciones de mapaches están prosperando en la mayoría de las áreas, y la especie parece estar a salvo de cualquier disminución de la población en un futuro previsible.

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